Ett ambitiöst EG-finansierat forskningsinitiativ om epigenetik framåt mot systembiologi 75

Lise Meitner

Kärnan i kärnfamiljen
Namn: Lise Meitner
Nationalitet: österrikisk / svensk
Levde: 1878-1968
Fält: Kärnfysik
Anspråk på berömmelse: Först att identifiera kärnklyvning korrekt
Med sin atomuppdelande framgång i att knäcka hemligheten med kärnklyvning utlöste Lise Meitner (1878-1968) kedjereaktionen som utlöste atomåldern. Av vissa betraktades som den viktigaste forskaren i sin generation var hennes liv en blandning av vetenskaplig triumf och personlig tragedi under ett av de mörkaste kapitlen i Europas historia.

Atomiska drömmar

Lise Meitner var det tredje av åtta barn i en liberal judisk familj i Wien. Hennes vetenskapliga nyfikenhet väcktes först som barn när hon försökte ta reda på varför det var som en vattenpöl med lite olja i var fylld med färger. Som tonåring längtade hon efter nya utmaningar. Hon sammanfattade denna rastlöshet som: “Livet behöver inte vara enkelt, förutsatt att det inte är tomt.” Hennes liv som kärnfysiker var att visa sig varken enkelt eller tomt. Efter att ha slutfört den utbildningsperiod som tillåtits för flickor, kämpade Meitner i nio år för att komma in i akademiens salar – denna period (1892-1901) kallade hon senare de ”förlorade åren”. Efter att ha fått ett lärarintyg började hon förberedelserna för universitetets inträdesprov med en privatlärare – klämde åtta års studier i två för att kompensera förlorad tid. 1901 anmälde hon sig till Wiens universitet.

Tysklands Madame Curie

Under de kommande årtiondena skulle Meitner skapa sig ett rykte för sig själv som en av världens främsta kärnfysiker och arbeta tillsammans med några av de bästa forskarna i tiden, inklusive Max Planck, grundaren av kvantteorin, och Otto Hahn, den kända kärnkraften kemist. Albert Einstein kallade henne ”vår Madame Curie”. Trots alla hennes vetenskapliga triumfer blev Meitners senare liv förskräckt av personlig tragedi. Efter cirka tre decennier av fullbordat akademiskt arbete i Berlin tvingades Meitner att fly från Nazityskland 1938, fem år efter att Adolf Hitler kom till makten. Efter korta vistelser i Nederländerna och Danmark hamnade hon i Stockholm, en relativt vetenskaplig bakvatten vid den tiden. ”Jag har ingen av min vetenskapliga utrustning. För mig är det svårare än någonting annat ”, skrev hon till sin livslånga partner inom vetenskap, Hahn.

Kärnan i en bra idé

Lise Meitners vetenskapliga karriär tog verkligen fart när hon gick in i Wiens universitet 1901. Fascinerad av rapporter om Marie och Pierre Curies upptäckt av radium började hon undersöka radioaktivitet – ett tidigt steg på vägen mot att hon blev kärnfysiker. Efter att ha fått sin doktorsexamen 1905 avslog hon ett erbjudande om att arbeta i en lampfabrik och 1907, med ekonomiskt stöd från sin far, flyttade till Berlin vid en tidpunkt då Tyskland var världens vetenskapliga centrum. Där tillät Max Planck – som hon växte att älska för sin ”sällsynta sinnesförmåga” henne att delta i sina föreläsningar och 1913 gav hon henne ett assistentskap.

Klyvning omöjlig

Ungefär samtidigt började hennes långvariga vetenskapliga samarbete med Otto Hahn. Under de första åren tillsammans upptäckte de flera nya isotoper. Hon fick slutligen en tjänsteman vid det nybildade Kaiser-Wilhelm-Institut (som senare döptes om efter Max Planck) strax innan första världskriget bröt ut 1914. Där fick hon inte använda ytterdörren och började sitt arbete i ett träskjul istället för laboratoriet. Under kriget tjänstgjorde hon som röntgensjuksköterska, som Marie Curie gjorde på andra sidan frontlinjen.
År 1926 blev Meitner Tysklands första kvinnliga fysikprofessor (om än en extraordinär) och hon och Hahn nominerades ofta till Nobelpriset. Med upptäckten av neutronen i början av 1930-talet började spekulationer att det skulle vara möjligt att skapa element som är tyngre än uran i laboratoriet. Ingen misstänkte emellertid att atomen kunde delas upp i lättare element, en process som nu kallas fission, som hon upptäckte i exil med sin brorson Otto Frisch och i korrespondens med Hahn och hennes tidigare team i Berlin. Detta markerade kärnåldernas födelse.

Vetenskapliga prestationer

Efter att ha genomlevt fysikens “guldålder” beskrev Lise Meitner den spännande utvecklingen hon upplevt inom sitt valda område som “en magisk [al], musikalisk ackompanjemang till mitt liv”. Meitners kronprestation var upptäckten av kärnklyvning. Medan andra letade efter tyngre element än uran, var hon förmodligen den första som insåg att i dessa experiment splittrades atomen. Det finns en allmän enighet bland fysiker och vetenskapshistoriker om att Meitner borde ha tilldelats Nobelpriset för hennes förklaring av klyvning. “Vad betyder det att Lise Meitner inte deltog direkt i” upptäckten “… [hon] var vårt teams intellektuella ledare”, hävdade Fritz Strassmann, en nyckelmedlem i Meitner och Hahns forskargrupp.

Omskrivning av fysikens lagar

Den oöverträffade energin som fi-sionsprocessen låste upp var att markera kärnåldernas födelse, med allt gott och ont detta innebar. Trots att hon flyttade till en relativ vetenskaplig bakvatten efter hennes flykt från Tyskland, avslog Meitner ett allierat erbjudande att arbeta med Atomic Bomb. ”Det är en olycklig olycka att denna upptäckt inträffade i krigstid. Själv har jag inte på något sätt arbetat med att krossa atomen med tanken på att producera dödsdelande vapen, sade hon i en tidningsintervju. Som ett erkännande av Meitners bidrag till vetenskapen fick hon många utmärkelser. En tysk forskargrupp gav till och med sitt namn till ett nytt element, meitnerium, 1992. ”[Meitner] borde hedras som den mest betydelsefulla kvinnliga forskaren i detta århundrade”, trodde Peter Armbruster, fysikern som ledde laget.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here