Marie-Sophie Germain

Marie-Sophie Germain

En revolutionär matematiker

Namn: Marie-Sophie Germain
Nationalitet: franska
Levde: 1776-1831
Fält: Matematik och fysik Anspråk på
berömmelse: Gjorde framsteg med att hitta ett bevis för Fermats sista sats

Trots den franska revolutionens påstående att ha avskaffat klasssystemet innebar Sophie Germains (1776-1831) status som en kvinna i övre medelklassen att matematik var anses vara ett olämpligt yrke. Genom beslutsamhet och antagande av ett alias övervann Germain sociala fördomar för att firas inom talteori och matematisk fysik.

Hitta tillflykt i böcker

Marie-Sophie Germains dotter till en förmögen medelklasssilkehandlare föddes i Paris den 1 april 1776, den andra av tre döttrar. Efter stormningen av Bastillen i juli 1789, för att undvika kaoset som uppslukade Paris gator, förbjöds Sophie att lämna huset. Hon undvek tristessen att vara hemma och grävde in i sin fars omfattande bibliotek. Hennes intresse för matematik väcktes när hon läste berättelsen om hur den forntida grekiska matematikern Archimedes dödades medan han var fördjupad i en geometrisk ram under den romerska invasionen av Syrakusa. Ett ämne som så kunde distrahera någon måste vara riktigt fascinerande, tänkte Germain, och hon bestämde sig för att ägna sig åt studiet av matematik. Studerar under täcket

Tillsammans med sina matematiska förfrågningar lärde Germain sig också latin och grekiska så att hon kunde läsa klassiska texter om ämnet. Germains föräldrar ogillade sin dotters nyintresserade intresse, så för att undvika misstro började hon studera på natten. När hon upptäckte detta gjorde hennes föräldrar allt de kunde tänka sig för att stoppa det: ta bort hennes ljus, förbjuda bränder på natten, till och med ta bort hennes kläder. Ingenting kunde dock avskräcka den unga matematikern, som hittade sätt att fortsätta sitt nattliga lärande, som att smuggla in ljus och slå sig in i sängkläderna. Så småningom gav hennes föräldrar efter för sin dotters uppenbara beslutsamhet. Germain gifte sig aldrig och fortsatte att bo i familjens hem, stött ekonomiskt av sin far, under hela sin karriär.

Den mystiska monsieur le Blanc

Efter att ha förbrukat den matematiska kunskapen i sin fars boksamling, längtade Germain efter sätt att främja sin utbildning. Problemet var att kvinnor på 1700-talet normalt inte accepterades av universitet, inklusive den berömda École Polytechnique, som grundades 1894 för att utbilda medelklasspojkar i ”praktisk” kunskap, såsom naturvetenskap och teknik. För att övervinna detta hinder antog Germain identiteten till en före detta student vid École Polytechnique som hade lämnat Paris. Under namnet M. le Blanc kunde hon få tag på föreläsningsanteckningarna för matematikern Joseph-Louis Lagrange och började skicka kommentarer till professorerna, inklusive hennes egna originalnoteringar om matematiska problem. Lagrange blev så förvånad över de anmärkningsvärda observationerna av denna M. le Blanc att han begärde att träffa ”honom”. Germain tvingades således avslöja sin sanna identitet. Lagrange blev förvånad, men imponerad och blev hennes mentor och vän. Ganska extraordinära talanger

Fascinerad av talteorin hade Germain också börjat korrespondera med tysken Carl Friedrich Gauss, dagens största matematiker. Hon gav honom sin nya metod för att hitta ett bevis för Fermats sista sats, som hade besvärat matematiker i mer än ett sekel. Även om Germains förslag inte ledde till en definitiv lösning på problemet var det det största genombrottet i ämnet fram till 1960-talet. Gauss trodde naturligtvis att idén hade varit M. le Blanc och att den kanske hade gått i historien som sådan, om det inte hade varit för Napoleonkrigen. När kejsarens armé invaderade Preussen 1806 fruktade Germain att Gauss skulle kunna möta ett liknande öde som Archimedes. Hon skickade ett meddelande till en familjevän, general Joseph-Marie Pernety, och bad honom garantera Gauss säkerhet. Detta gjorde han och förklarade för Gauss att han var skyldig sin säkerhet till Mademoiselle Germain. Gauss var förståeligt förvirrad och hade aldrig hört talas om Germain, men i sitt nästa brev avslöjade hon motvilligt sin identitet. Gauss var mycket nöjd och sa att för att övervinna svårigheterna med att vara kvinna ”måste hon ha det ädlaste modet, ganska extraordinära talanger och överlägset geni”.

Bra vibrationer

Korrespondensen mellan Gauss och Germain slutade plötsligt 1808 när han blev professor i astronomi och vände bort sina intressen från talteori. Germain ändrade också sitt studierätt för att fokusera på fysik och blev särskilt intresserad av så kallade Chladni-figurer – de mönster som produceras av vibrationer på elastiska ytor. År 1811 inledde Académie des Sciences en tävling om den matematiska lag som ligger till grund för Chladnis studie om vibrationer på elastiska ytor. Vid tidsfristen 1813 var Germains enda papper som hade skrivits in. Domarna fann fel och det var uppenbart att tidningens författare saknade en formell vetenskaplig utbildning, så de förlängde slutdatumet. Med hjälp av Lagrange omarbetade Germain sin avhandling och tilldelades slutligen priset den 8 januari 1816. Priset katapulterade Germain i raden av dagens framstående matematiker och hon fortsatte att arbeta med elasticitetsteorin. Académie des Vetenskapen tillät henne att vara den första kvinnan som inte var släkt med en medlem som deltog i dess sessioner, och hon berömdes av Académies överordnade organ, Institut de France, vars medlemmar bjöd in henne till sina möten.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here