Ett ambitiöst EG-finansierat forskningsinitiativ om epigenetik som går framåt mot systembiologi

Paula Hertwig

Ett strålande intellekt

Namn: Paula Julie Elisabeth Hertwig
Nationalitet: tyska
Levde: 1889-1983
Fält: Genetik och strålning
Anspråk på berömmelse: Pionjär inom strålningsgenetik

Den tyska genetikern Paula Hertwig (1889-1983) kom från en vetenskapligt begåvad familj. En insiktsfull forskare och en respekterad lärare tillbringade hon sin långa karriär med banbrytande arbete med effekterna av strålning på embryonal utveckling och ökade medvetenheten om hennes resultat bland läkare.

I generna

Paula Hertwig föddes 1889 i Berlin. Hennes far, Oscar Hertwig, var en känd anatom och biolog, och hennes farbror, Richard Hertwig, är känd som grundaren av experimentell zoologi. Tillsammans utvecklade de groddskiktsteorin som föreslår att alla organ och vävnader är baserade på tre grundläggande vävnadsskikt. Hennes bror Günther var också biolog.
Paulas far uppmuntrade sitt intresse för evolutionsbiologi och genetik från en tidig ålder. Hon studerade zoologi, botanik och kemi vid Friedrich Wilhelms University (nu Humboldt University) i Berlin och blev den första kvinnan som fick en doktorsexamen (”habilitering”) som gjorde det möjligt för henne att ansöka om ett professorat vid sitt universitet. Hennes beslut att inleda en forskarkarriär hade dock ett pris: vid den tiden föreskrev tysk lag att kvinnliga anställda vid statliga institutioner som gifte sig måste ge upp sin position. Paula förblev singel under hela sitt liv.

Syskonallianser

Paulas äldre bror Günther studerade medicin vid universitetet och gjorde, precis som sin syster, en karriär inom forskning. De var extremt nära och bodde och arbetade tillsammans en stor del av sina liv; 1946 accepterade han ett professorat och de två flyttade till Martin Luther University of Halle i Östtyskland.
När hon gick i pension var Paula en erkänd expert på strålningsgenetik. Avgörande var att hon var en av de första som identifierade de skadliga effekterna av strålning, särskilt på avkomman till de som utsattes för strålning. Efter hennes älskade brors död 1970 flyttade Paula till Villingen i södra Västtyskland, där hon dog den 31 mars 1983.

Embryonala idéer

Paulas passion var att undersöka effekten av strålning på ägg och spermier och på embryonal utveckling. Under sin tidiga karriär arbetade hon nära sin far vid Anatomical-Biological Institute i Berlin och tilldelades sin doktorsexamen från Friedrich Wilhelms University (FWU) i Berlin 1916. Fram till dess hade ingen kvinna beviljats ​​en “habilitering” från universitetet; en lag från 1908 utesluter kvinnor från att ha universitetsfakultetspositioner.
Paula hade emellertid en stark allierad i sin mentor, zoologen Karl Heider, som hade en positiv attityd gentemot kvinnor inom vetenskapen och arbetat hårt för att tillåta deras tillträde till fakulteten. I ett brev till universitetets dekan 1919 argumenterade han för sitt bredare fall för habilitering av kvinnor och beskrev Paula som redo för steget. “Jag anser att hon är kunnig, omtänksam, med goda kritiska färdigheter och förmågan att uttrycka sig tydligt”, skrev han. I november samma år beviljades Paula sin habilitering, vilket gjorde det möjligt för henne att ansöka om en akademisk tjänst. Hon var den första kvinnan som gjorde det, och en av endast fyra innan 1908-förbudet upphävdes 1920. Men hon fick bara ansöka i princip; ingen kvinnlig forskare skulle bli professor i Tyskland förrän på 1950-talet.

En begåvad lärare

År 1921 flyttade Paula till jordbruksskolans ärft- och uppfödningsavdelning och fick titeln assistent. Hon föreläste också vid FWU och lärde ärftlighet som en del av den medicinska fakulteten mellan 1927 och 1945, efter att ha fått den opensionerade positionen som ‘inofficiell, extraordinär professor’. Hennes starka pedagogiska färdigheter och förmåga att förklara komplexa frågor på ett enkelt sätt fick henne snart beundran av sina kollegor. När jordbrukshögskolan införlivades i universitetsfakulteten 1935 fick hon betalt som assistent för sitt institut för ärftlighet.
Under hela denna period fortsatte Paula att undersöka effekterna av strålning hos levande varelser. Under sina experiment på möss isolerade hon mutantstammar som skulle fungera som modeller för mänskliga öron-, näsa-, hals- och ögonsjukdomar.
Paulas forskning var avgörande för att visa sambandet mellan strålning i könsorganet och hälsoproblem hos avkomman. Med hjälp av det tyska samhället för ärftlig forskning arbetade hon hårt för att kommunicera sina resultat till det medicinska samfundet. Trots Paulas pågående vetenskapliga prestationer och hårt förvärvade kvalifikationer var många ovilliga att ge henne en fullständig professor.

Bror och syster team

Efter andra världskriget ansökte Paula och hennes bror gemensamt om jobb; Günther accepterade endast akademiska utnämningar under förutsättning att hans syster fick en tjänst vid samma institution. 1946 accepterade han ett professorat och de flyttade till Martin Luther University of Halle (Saale), där Paula blev den första kvinnliga professorn i medicinsk fakultet. 1948 valdes hon till dekan för fakulteten, vilket gjorde henne till den första kvinnan som innehar tjänsten. Hon fortsatte sitt arbete med effekterna av strålning på möss och undervisade kurser i biologi och ärftlighet till medicinska studenter. 1953 erkändes hennes bidrag till vår förståelse av strålningsgenetik när hon valdes till medlem av den prestigefyllda Tysklands vetenskapsakademi Leopoldina.

Vetenskapliga prestationer

Idag är Paula Hertwig erkänd som en pionjär inom strålningsbiologin som hjälpte till att varna den medicinska institutionen om de skadliga effekterna av strålning. Hennes bidrag till området erkänns i Paula och Richard Hertwig-priset, som är uppkallat efter henne och hennes farbror. Beviljas årligen av Union of Friends and Supporters of the Helmholtz Center i München, och belönar forskare vars arbete sträcker sig över två olika områden. En ärftlig sjukdom, Hertwig-Weyers syndrom, är också delvis uppkallad efter henne.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here