Een ambitieus door de EG gefinancierd onderzoeksinitiatief op het gebied van epigenetica dat de systeembiologie dichterbij brengt 4

Toegewijde dochter en zus

Maria Gaetana Agnesi is geboren op 16 mei 1718, de oudste van de 21 kinderen die door zijn drie vrouwen aan haar vader Pietro zijn geboren. Naarmate ze opgroeide, zou Agnesi de gecombineerde rol van huishoudster en bijlesgever van haar broers en zussen spelen en Pietro was afhankelijk van haar vaste invloed. De familie was een rijke familie, die haar fortuin had verdiend in de zijdehandel, en Pietro was in staat om docenten van het hoogste kaliber – jonge mannen die van de kerk leerden – voor Maria Gaetana en haar broers en zussen te leveren.
Agnesi blonk al op jonge leeftijd uit als taalkundige; op negenjarige leeftijd publiceerde ze een vertaling in het Latijn van een uitgebreid discours ter verdediging van het recht van vrouwen op toegang tot het hoger onderwijs en op dertienjarige leeftijd had ze ook Grieks, Hebreeuws, Frans, Spaans en Duits onder de knie.

Noch lelijk, noch mooi

Toen Agnesi ongeveer 15 jaar oud was, begon haar vader bijeenkomsten te organiseren in hun huis van de meest geleerde mannen van de dag. Hoewel ze van nature terughoudend was, richtte Agnesi zich tot dit publiek, waarbij ze uitweidde over moeilijke filosofische vragen. Deze ontmoetingen werden door de Franse schrijver Charles de Brosses vastgelegd in zijn Lettres sur l’Italie, die Agnesi beschreef als “een meisje van ongeveer 20 jaar oud, niet lelijk en niet mooi, met een zeer eenvoudige en lieve manier”. Hij verklaart verder dat zij een bijzondere belangstelling heeft voor het werk van Isaac Newton, maar dat zij niet heeft genoten van een dergelijke publieke discussie, “waar voor iedereen die geamuseerd was, 20 mensen zich doodverveeld waren”.
Rond deze tijd maakte Agnesi haar ontzette vader duidelijk dat ze een klooster wilde betreden. Hij weigerde en smeekte haar om thuis te blijven. Ze stemde er uiteindelijk mee in om in zijn huis te blijven wonen en voor hem te zorgen op drie voorwaarden: dat ze naar de kerk mag gaan wanneer ze dat wil, dat ze zich eenvoudig en nederig mag kleden en dat ze niet langer naar bals, theaters en andere “profane amusementen” hoeft te gaan.

Een succes van de uitgeverij

Hoewel Agnesi’s wens om toe te treden tot een klooster niet werd gehonoreerd, begon ze vanaf haar 20ste te leven alsof dat wel zo was. Ze sloot zich op, vermijdt de maatschappij en wijdt zich volledig aan de studie van wiskunde en religieuze boeken.
Op het gebied van de wiskunde had ze het geluk te profiteren van het advies en het onderwijs van een monnik genaamd Ramiro Rampinelli, een wiskundige die professor was geweest aan de universiteiten van Rome en Bologna. Hij moedigde Agnesi aan om een boek over differentiaalrekening te schrijven. Ze was enthousiast over het idee en dacht dat zo’n werk door haar jongere broers en zussen als leerboek kon worden gebruikt. Het resulterende werk zou zich echter tot veel meer ontwikkelen. Instituzioni analitiche ad uso della gioventù italiana werd in 1748 in Milaan gepubliceerd; het werd vervolgens in het Frans en Engels vertaald en bracht Agnesi grote bekendheid.

Pauselijke erkenning

In 1750 las Paus Benedictus XIV het werk van Agnesi voor en werd aangezet tot het schrijven van een brief aan de auteur, waarin hij zei dat een dergelijk werk Italië tot eer zou strekken. Kort daarna ging de Paus verder en benoemde haar tot erelezer aan de Universiteit van Bologna. Het is waarschijnlijk dat Agnesi dit aanbod niet heeft aanvaard of afgewezen – haar naam werd toegevoegd aan de statuten van de universiteit en bleef daar 45 jaar, maar men denkt dat ze nooit de stad, of de universiteit, van Bologna heeft bezocht.

De rol waar ze naar verlangde

De dood van Pietro Agnesi in 1752 stelde zijn dochter in staat haar wiskundige werk op te geven en het leven te leiden waar ze van jongs af aan naar had verlangd. Agnesi werd directeur van het Hospice Trivulzio en kon zich wijden aan de studie van de theologie en aan liefdadigheidshandelingen. Later zou ze haar droom om toe te treden tot het zusterschap van de ‘Azure’ zusters verwezenlijken. Bij haar overlijden in het armenhuis van de zusters op 9 januari 1799 had ze al haar rijkdom aan liefdadigheidswerk besteed.

Wetenschappelijke prestaties

Het boek Instituzioni analitiche ad uso della gioventù italiana van Maria Gaetana Agnesi was om een aantal redenen uniek. Het werk wordt beschouwd als het eerste boek dat zowel differentiële als integrale calculus bespreekt. Het gaf een duidelijke samenvatting van de stand van de kennis op dat moment in de wiskundige analyse, het samenbrengen van voorbeelden uit het werk van een aantal wiskundigen op een systematische manier met Agnesi’s eigen analyse. Agnesi’s werk won aan populariteit vanwege de helderheid van de stijl en het werd vertaald in het Frans (1778) en het Engels (1810). In het boek besprak ze de kubusvormige curve die bekend is geworden als de “heks van Agnesi”. Hoewel deze curve al voor haar tijd werd besproken, draagt ze tot op de dag van vandaag haar naam, zij het als gevolg van een fout in de Engelse vertaling, met deze nogal merkwaardige titel.

Vorige
Volgende

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here