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Émilie du Châtelet

Iluminador de la Ilustración

Nombre: Émilie du Châtelet
Nacionalidad: francesa
Vivido: 1706-1749
Campos: Matemáticas y física
Reclamo a la fama: una figura importante de la Ilustración

A través de sus salones intelectuales, las mujeres desempeñaron un papel fundamental en la difusión de las ideas de la Ilustración europea. Sin embargo, una mujer no solo iluminó la Ilustración a través de sus escritos, sino que también hizo sus propias contribuciones duraderas a la búsqueda de la razón y la ciencia. Fue la matemática, física y autora francesa Émilie du Châtelet (1706-1749).

Entre la razón y el romance

Gabrielle Émilie le Tonnelier de Breteuil, marquesa de Châtelet, nació en 1706. Más tarde conocida simplemente como Émilie du Châtelet, era hija de Louis Nicolas le Tonnelier de Breteuil, secretario principal del rey Luis XIV. La posición de su padre le dio a la familia algo de prestigio y le brindó a Émilie acceso a las élites aristocráticas e intelectuales de Francia desde una edad temprana. Reconociendo la brillantez de Émilie desde una edad temprana, su padre, inusualmente para la época, organizó un entrenamiento para ella desde la primera infancia en actividades físicas, como esgrima y equitación. A medida que ella creció, trajo a la casa tutores que la educaron en matemáticas, literatura y ciencias. Además, Bernard le Bovier de Fontenelle, quien escribió libros de texto populares sobre astronomía que tomaron la forma de una conversación entre una maestra y una estudiante (mujer), la educó en astronomía cuando tenía diez años.
La madre de Émilie, Gabrielle-Anne de Froulay, quien fue criada y educada en un convento, no aprobó las actividades intelectuales de su hija, pero la inversión dio sus frutos. Para cuando tenía 12 años, Emilie hablaba con fluidez griego, latín, italiano y alemán. No solo era una intelectual, sino también una «fiestera». Le gustaba bailar, sabía tocar el clavicémbalo, cantaba ópera, era actriz aficionada y una «jugadora calculada».

Maridos tradicionales, amantes iluminados

A pesar de su mente y estilo de vida poco convencionales, Émilie se conformó con un matrimonio aristocrático convencional. En 1725, se casó con el marqués Florent-Claude du Chastellet (o Châtelet). Después del nacimiento de sus dos hijos y su hija, Émilie y su esposo llegaron a un acuerdo, común entre la aristocracia francesa en ese momento, para vivir vidas separadas, incluso tener amantes, sin dejar de mantener una sola casa.
A la edad de 25 años, en 1730, Emilie inició sus aventuras con el duque de Richelieu (sobrino nieto del famoso cardenal del mismo nombre) que se sintió atraído por la pasión de Du Châtelet por la literatura y la filosofía. Pero su amante más conocido fue el cuarto, en un romance que comenzó en 1733. Fue con Voltaire, el famoso escritor de la Ilustración, que solía frecuentar los salones de su padre cuando ella era más joven. Émilie protegió a Voltaire, que estaba siendo perseguido por las autoridades por sus controvertidas opiniones políticas, en su finca.
Durante 15 años, la pareja convivió en un apasionado encuentro de mentes y corazones. Además de publicar trabajos sobre física y matemáticas, acumularon una colección de 21 000 libros que era más grande que las bibliotecas de la mayoría de las universidades europeas. La admiración de Voltaire por Émilie no tenía límites. Declaró en una carta que ella era “un gran hombre cuyo único defecto era ser mujer”. Durante la última relación amorosa de Émilie quedó embarazada y las fiebres puerpurales la llevaron a la muerte a ella y a su recién nacido días después del nacimiento, en 1749. Tenía apenas 42 años.

La naturaleza de la luz intelectual

Debido a las limitaciones impuestas a las mujeres por la sociedad francesa en ese momento, Émilie du Châtelet no pudo seguir una educación similar a la de sus homólogos masculinos. Sin embargo, su genio, ingenio, apetito voraz por la adquisición de conocimientos y la ayuda iluminada temprana de su padre la ayudaron a superar estos desafíos. Émilie consideró cumplidas sus responsabilidades maritales una vez que nació su tercer hijo. A partir de entonces, se dedicó a la búsqueda del conocimiento y el romance. En 1737 publicó un artículo sobre la naturaleza del fuego en el que describía lo que hoy llamamos radiación infrarroja, además de reflexionar sobre la naturaleza de la luz. En 1738, ella y Voltaire publicaron su exitoso trabajo conjunto, Elementos de la filosofía de Newton. Su cooperación llevó a Voltaire a reconocer el intelecto superior de Émilie, especialmente cuando se trataba de física. Una década después de la publicación del libro, confió: «Solía ​​enseñarme solo contigo, pero ahora has volado donde ya no puedo seguir».

Obras energéticas

Dos años más tarde, en 1740, publicó Institutions de physique (Lecciones de física). El libro busca reconciliar ideas complejas de los principales pensadores de la época, incluidos los filósofos y matemáticos alemanes, holandeses e ingleses Gottfried Leibniz, Willem ‘s Gravesande e Isaac Newton. Mostró que la energía de un objeto en movimiento no es proporcional a su velocidad, como se creía anteriormente, sino al cuadrado de su velocidad. El último año de su vida coincidió con la finalización de lo que se considera ampliamente como su opus magnum: su traducción al francés y el comentario sobre los Principia Mathematica de Newton. Incluso logró extrapolar de los principios de la mecánica de Newton la noción de conservación de la energía.

Logros científicos

Émilie du Châtelet puede considerarse con razón como uno de los principales iluminadores de la Ilustración. Sus trabajos ayudaron a difundir la nueva física, las matemáticas y la filosofía general de la época. Además, hizo algunos descubrimientos importantes y desarrolló una serie de conceptos importantes por derecho propio, como la radiación infrarroja y la conservación de energía. A pesar de la admiración y la estima que le tenían las principales figuras intelectuales de la época, su género provocó el ridículo entre los hombres ilustrados.

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