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María Margarethe Winkelmann-Kirch

El eclipse de un astrónomo estelar

Nombre: Maria Margarethe Winkelmann-Kirch
Nacionalidad: Alemana
Vivido: 1670-1720
Campos: Astronomía Reclamo a la fama: Primera mujer en descubrir un cometa

Maria Margarethe Winkelmann-Kirch (1670-1720) fue una estrella de la astronomía alemana que descubrió su propio cometa. Como “asistente” de su esposo y más tarde de su hijo, contribuyó a establecer la Academia de Ciencias de Berlín como un importante centro de astronomía.

Amante estrellado

Maria Margarethe Winkelmann nació en Leipzig, en el estado alemán de Baja Sajonia. Su padre, un ministro luterano, creía en la educación de las mujeres y comenzó a enseñarle desde una edad temprana. Cuando murió su padre, su tío continuó enseñándole.
Mostró un interés temprano por la astronomía. Para perseguir este interés, María se convirtió en estudiante, aprendiz y asistente de Christopher Arnold, un astrónomo autodidacta que trabajaba como agricultor, y finalmente se mudó con él y su familia.

Casado con las estrellas

A través de Arnold, María conoció a uno de los astrónomos alemanes más famosos de la época, Gottfried Kirch. A pesar de una diferencia de edad de tres décadas, se casaron en 1692 y se embarcaron en una carrera conjunta en astronomía. En 1700, en la fundación de la Academia de Ciencias de Berlín, fue nombrado astrónomo de la Academia, donde ella sería su asistente no oficial pero apreciada. Su matrimonio también produjo cuatro hijos, todos los cuales siguieron los pasos de sus padres y estudiaron astronomía. Tanto durante la vida de su marido como después de su muerte, María se dedicó a la astronomía. Si bien fue recompensada con cierta fama y respeto, incluida una oferta de trabajo del zar ruso Pedro el Grande, pagó un alto precio en términos de adversidad, burla e incluso períodos de pobreza.

Maestro con atuendo de aprendiz

A pesar de que su género la excluía de estudiar en la universidad, muchos astrónomos de la edad no tenían educación universitaria, y la mayor parte de la práctica real de la disciplina tuvo lugar fuera de estas instituciones formales. De hecho, la astronomía en ese momento estaba estructurada más en la línea de los gremios tradicionales que en la disciplina académica profesional como la conocemos hoy.
Esto se refleja en el hecho de que ni Christopher Arnold ni Gottfried Kirch habían estudiado en una universidad. Después de su matrimonio, Kirch se hizo cargo de donde Arnold lo había dejado y continuó la instrucción de María, pero el aprendiz pronto se volvió al menos igual al maestro.

El cielo es el límite

En la Academia de Ciencias de Berlín, Maria y Gottfried trabajaron en estrecha colaboración, aunque solo él ocupó el cargo oficial de astrónomo. En Berlín, María tenía la costumbre de observar el cielo todas las noches a partir de las 9 de la noche. A menudo, ella y su esposo observaban juntos, cada uno contemplando otra parte del espacio. Utilizando sus observaciones del cielo nocturno, realizaron cálculos para producir calendarios y almanaques, con información sobre las fases de la luna, la puesta del sol, los eclipses y la posición del sol y otros planetas.
Este fue un verdadero hilandero de dinero para la Academia, que obtuvo gran parte de sus ingresos del monopolio real que se le otorgó sobre la venta de calendarios, que era un negocio lucrativo. Esto significaba que los astrónomos, a pesar de carecer del prestigio intelectual de otros estudiosos, eran un activo valioso. A partir de 1697, la pareja también comenzó a registrar información meteorológica.
La pareja también luchó por mejorar las instalaciones astronómicas de la Academia. El papel activo que desempeñó María en este ser se atestigua en cartas al presidente de la Academia, Gottfried von Leibniz.

Cola de un cometa

En 1702, María se convirtió en la primera mujer en descubrir un cometa previamente desconocido, el “Cometa de 1702” (C / 1702 H1). Sin embargo, el descubrimiento del cometa fue publicado por Gottfried, quien no dio crédito a María en su tratado, probablemente porque temía que, como astrónomo oficial de la Academia, no pudiera reconocer abiertamente las contribuciones de su esposa. En cualquier caso, Gottfried compensó esto, en 1710, al revelar al verdadero descubridor del cometa como “mi esposa”, pero no se le cambió el nombre.
A pesar de este importante descuido, la habilidad y los logros de María fueron ampliamente reconocidos, aunque de manera informal. En una carta de presentación de 1709 a la corte prusiana, donde iba a dar una charla sobre las manchas solares, la presidenta de la Academia Leibniz, gran admiradora de su trabajo, escribió: “Su logro no está en la literatura ni en la retórica, sino en la doctrina más profunda de la astronomía … No creo que esta mujer la encuentre fácilmente igual en la ciencia en la que sobresale “.

Afuera en el frío

Aunque dedicó unas dos décadas de su vida a hacer de la Academia uno de los principales centros de astronomía, una vez que murió su marido en 1710, el instituto la abandonó. Su solicitud de que su hijo fuera nombrado astrónomo y ella solo su asistente fue rechazada por la Academia, que no quería sentar un precedente y temía el ridículo de otras instituciones. Leibniz era la única voz que la defendía. Pasó los siguientes 18 meses solicitando el puesto a la corte real, y recibió un rechazo final en 1712. Expresando su decepción, dijo: “Ahora paso por un desierto severo, y porque … el agua escasea … el sabor es amargo . ”
Fue por esta época que escribió en el prefacio de una de sus publicaciones que una mujer podía llegar a ser “tan hábil como un hombre en la observación y comprensión de los cielos”.

Escrito en los zares

El puesto no solo habría sido un honor, sino que habría ayudado a mantener a sus cuatro hijos que ahora se quedaron sin un sostén de familia. Desempleada y poco apreciada, María trabajó hasta 1714 en el observatorio privado de un amigo de la familia y entusiasta astrónomo aficionado, el barón Bernhard Frederick von Krosigk. En 1716, recibió una oferta para trabajar para el zar de Rusia, Pedro el Grande, pero prefirió quedarse en Berlín, donde continuó calculando calendarios.
Irónicamente, su hijo, Christfried, finalmente se convirtió en director del observatorio de la Academia y tomó a su madre y hermanas como asistentes. Pero el alto perfil que mantuvo María llevó al consejo de la Academia a obligarla a irse. Continuó trabajando en privado, pero las condiciones finalmente la obligaron a abandonar la astronomía.

Logros científicos

Maria Winkelmann-Kirch no solo fue una de las astrónomas más destacadas y conocidas de su época, sino que también fue la primera mujer en descubrir un cometa. A pesar de las decepciones que experimentó durante su carrera en las sombras, sus publicaciones le valieron cierto reconocimiento durante su vida y fueron una contribución duradera a la astronomía.
Incluyeron sus observaciones sobre la Aurora Boreal (1707), un folleto sobre la conjunción del sol con Saturno y Venus (1709) y un folleto bien recibido en el que predijo un nuevo cometa (1711).

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