Una ambiciosa iniciativa de investigación financiada con fondos comunitarios sobre epigenética que avanza hacia la biología de sistemas

Lady Margaret Cavendish

El revolucionario científico

Nombre: Margaret (Lucas) Cavendish, duquesa de Newcastle
Nacionalidad: inglesa
Vivió: 1623-1673
Campos: Filosofía natural, poesía
Reclamo a la fama: popularizó muchas de las ideas importantes de la revolución científica

La escritora del siglo XVII Lady Margaret Cavendish (1623-1673) ayudó a popularizar las ideas de la revolución científica. Colorida, franca y ampliamente ridiculizada por sus excentricidades, fue una de las primeras en argumentar que la teología está fuera de los parámetros de la investigación científica. Como la primera filósofa natural reconocida de Inglaterra, también defendió con firmeza la educación de las mujeres y su participación en la ciencia.

Materia gris en movimiento

Margaret Lucas era la menor de ocho hijos nacidos en una familia adinerada cerca de Colchester, Inglaterra. Recibió una educación rudimentaria en casa de una anciana y mostró un interés muy temprano por la escritura. La unida familia realista se dispersó cuando el rey Carlos I fue exiliado a Oxford y Margaret se convirtió en dama de honor de la reina Enriqueta María. En 1644, cuando las fuerzas realistas fueron derrotadas, huyó a Francia con la reina y algunos otros asistentes.
En 1645, Margaret conoció y se casó con el noble de 52 años William Cavendish en Francia. Los dos se trasladaron de París a Amberes, donde Margaret conoció la ciencia en una sociedad de salón informal de otros exiliados denominada “Newcastle Circle”. Thomas Hobbes, René Descartes y Pierre Gassendi formaron parte de este círculo en el que Margaret aprendió sobre la recientemente popular “filosofía mecánica” y el atomismo, que explicaba todos los fenómenos naturales como materia en movimiento. Al mismo tiempo, su esposo y su hermano también le dieron lecciones privadas de ciencia y filosofía. Margaret visitó Inglaterra en 1651 y rápidamente se ganó una reputación por su vestimenta extravagante y excentricidad. Al año siguiente, comenzó a escribir sus propias obras sobre filosofía natural. La familia Cavendish regresó del exilio en 1660 cuando se restauró la monarquía. Una voz insistente

A su regreso a Inglaterra

Margaret comenzó a estudiar las obras de otros filósofos naturales (el término “científico” aún no se había acuñado) y continuó escribiendo. En 1663, publicó Philosophical and Physical Opinions, donde razonó que si los átomos fueran materia animada, tendrían libre albedrío y libertad y, por lo tanto, no podrían cooperar en la creación de organismos complejos. Al año siguiente, publicó otra obra en la que desafió las ideas expresadas por los filósofos naturales contemporáneos. Hizo que los dos libros fueran enviados por mensajero especial a los eruditos más célebres de la época. En 1666, Margaret publicó sus Observaciones sobre la filosofía natural, que criticaba duramente las deficiencias de la nueva ciencia. “El movimiento polvoriento de los átomos” no podría usarse para explicar todos los fenómenos naturales, argumentó, por lo que cada átomo debe estar “animado por la vida y el conocimiento”. También afirmó que el microscopio recién inventado distorsionó la naturaleza y condujo a observaciones falsas del mundo.

Alta sociedad científica

En 1660, se fundó la Royal Society of London, que inspiró la creación de una red de sociedades en toda Europa. Hasta entonces, los filósofos naturales habían discutido en su mayor parte sus ideas revolucionarias sobre la ciencia en los hogares de la gente, lo que, en cierta medida, había permitido a algunas mujeres conocer los últimos debates. Como pocas personas en general y aún menos mujeres tenían educación en ese momento, los miembros de estas nuevas sociedades eran pequeños y estaban compuestos principalmente por hombres. Se distanciaron de la tradición clásica del aprendizaje académico y, a menudo, fueron ridiculizados por sus experimentos. Margaret quería más que nada ser reconocida por la comunidad científica. En 1667, disfrutó de un triunfo personal cuando fue la primera mujer en ser invitada a visitar la Royal Society. Su visita fue una de las más concurridas en la historia de la Sociedad. Ella y su séquito vieron un programa de experimentos organizado por los respetados académicos Robert Boyle y Robert Hooke. Posteriormente, la sociedad prohibió oficialmente a las mujeres. La prohibición se mantuvo hasta 1945.

Una vista templada

Un año después de su famosa visita a la Royal Society, Margaret publicó un libro que era más modesto en tono y alcance que sus trabajos anteriores. En él, se retractó de algunas de sus afirmaciones más extravagantes. La salud de Lady Cavendish se deterioró como resultado de su actuación como su propio médico, y murió en 1673. Se había sentido orgullosa de su escritura y desvergonzada de su falta de educación; ella exigió una voz en los asuntos públicos y buscó la fama. Quizás sea por estas razones que, en el siglo XIX, se le dio el insultante apodo de “Mad Madge”, aunque ciertamente no se la consideraba loca según los estándares de su época.

Logros científicos

Lady Margaret Cavendish fue una escritora prolífica que se inspiró en las ideas que surgieron durante la revolución científica. A pesar de ser objeto de burla, muchos encontraron leyendo su wo